Di seguito sono riportate alcune delle tante domande che riceviamo sulla vitiligine.

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Cos’è la vitiligine ?

La vitiligine è una malattia genetica della pelle autoimmune che causa la perdita di pigmento dalle aree della pelle, con conseguente macchie o chiazze bianche irregolari. La vitiligine colpisce circa dallo 0,5% all’1% della popolazione e può iniziare a qualsiasi età, ma circa la metà di quelli con vitiligine la sviluppa prima dei 20 anni e circa il 95% prima dei 40 anni. Colpisce entrambi i sessi e tutte le razze e etnie. La vitiligine generalizzata è una malattia progressiva che provoca cicli di diffusione alquanto imprevedibili e cicli di stabilità per tutta la vita.

La vitiligine non è in alcun modo contagiosa. La causa precisa della vitiligine non è ben compresa, anche se sembra essere il risultato di una combinazione di fattori genetici e ambientali. Alcune persone hanno segnalato un singolo evento, come scottature solari o stress emotivo, per innescare la condizione. L’ereditarietà può essere un fattore perché c’è una maggiore incidenza di vitiligine in alcune famiglie. Circa il 30% delle persone affette può riportare una storia familiare positiva (cioè zia, zio, cugino, nonno). Si pensa che il rischio per i figli di persone affette di sviluppare la vitiligine sia di circa il 5%. Sebbene la condizione non sia solitamente fisicamente dolorosa, gli effetti psicologici e sociali sono ben documentati. Può essere particolarmente devastante per i bambini e per chi ha la pelle più scura.

Oggi non esiste ancora una cura per la vitiligine, ma sono state condotte più ricerche in tutto il mondo che mai e le opzioni di trattamento stanno migliorando. Le nuove tecnologie e la ricerca stanno cambiando l’approccio dei medici alla malattia e la recente mappatura del genoma umano ha aperto la strada alla ricerca genetica avanzata.

Quali sono le cause della vitiligine?

La probabilità di sviluppare la vitiligine deriva da diverse combinazioni di geni di suscettibilità, anche nella stessa famiglia. Diversi membri della famiglia ereditano diverse combinazioni genetiche, proprio come fanno per l’altezza o l’intelligenza. Anche tra gemelli identici, entrambi sviluppano la vitiligine solo un quarto delle volte. I gemelli identici condividono tutti i loro geni in comune, ma non condividono le loro esposizioni ambientali e altri eventi della vita. Sebbene sia noto che sono coinvolti fattori scatenanti ambientali, è ancora incerto su cosa siano, poiché lo stress (fisico ed emotivo), i traumi cutanei e l’esposizione a determinate sostanze chimiche sono possibili fattori scatenanti.

Come viene diagnosticata la vitiligine?

Il medico di solito inizia chiedendo alla persona la sua storia medica. Fattori importanti sono una storia familiare di vitiligine o altre malattie autoimmuni; un’eruzione cutanea, una scottatura solare o altri traumi cutanei nel sito della vitiligine da 2 a 3 mesi prima dell’inizio della depigmentazione; stress o malattia fisica. Il medico può prelevare un piccolo campione (biopsia) della pelle interessata e/o un campione di sangue per eseguire un lavoro di laboratorio che controlli la presenza di anticorpi/malattie tiroidee, livelli di vitamina D e altre condizioni che possono influenzare la salute generale o lo stato autoimmune. Il medico può anche utilizzare una luce di Woods (luce nera specializzata) per confermare la vitiligine, poiché anche se non rilevabili dall’occhio solo, le aree depigmentate si illumineranno sotto questa luce.

Quali sono i sintomi della vitiligine?

Il segno o sintomo più evidente della vitiligine è la perdita di pigmento sulla pelle, con conseguente chiazze bianco latte di forma irregolare sulla pelle. La vitiligine in genere si verifica prima sulle aree esposte al sole (viso, mani, piedi, braccia, gambe) o aree in cui vestiti o scarpe sfregano costantemente sulla pelle.

Segni meno comuni includono la perdita di pigmento o l’ingrigimento dei capelli su cuoio capelluto, sopracciglia, ciglia o altre aree interessate. Alcuni possono anche sperimentare la perdita di pigmento sui tessuti che rivestono l’interno della bocca (mucose) e la retina dell’occhio.

Alcuni di coloro che sono affetti da vitiligine avvertono un intenso prurito nel sito di depigmentazione durante le fasi attive.

Le macchie di vitiligine si diffonderanno nel tempo? Diventeranno più grandi?

La vitiligine generalizzata è una malattia progressiva che provoca cicli di diffusione alquanto imprevedibili e cicli di stabilità per tutta la vita. Per alcuni, inizia lentamente con solo alcune aree del corpo colpite; per altri, inizia rapidamente, con molte aree interessate da chiazze grandi e piccole di perdita di pigmento. Molti pazienti riferiscono di essere passati molti anni senza che si sviluppino nuovi cerotti, quindi sperimentano la perdita di pigmento anni dopo. Altri riferiscono ripigmentazione spontanea, senza alcun trattamento.

La vitiligine è associata ad altre malattie?

La vitiligine può essere associata ad altre malattie autoimmuni. La più comune è la malattia della tiroide, che si verifica in circa il 15% dei pazienti. Altre malattie autoimmuni come il diabete mellito giovanile e l’anemia perniciosa sono molto meno comuni (meno dell’1%). Non vi è alcun aumento del rischio di cancro, compreso il cancro della pelle.

Gli studi di laboratorio per l’individuazione di malattie autoimmuni associate alla vitiligine possono includere:

  • Profilo tiroideo: in particolare TSH (per escludere malattie tiroidee) e autoanticorpi tiroidei;
  • Glicemia a digiuno (per escludere il diabete);
  • Emocromo completo (per escludere l’anemia perniciosa).

Cos’è la depigmentazione?

Mentre alcune persone si depiggono completamente attraverso la naturale progressione della loro vitiligine, altre scelgono di depigmentare. Per i pazienti che considerano questa opzione, i medici possono richiedere di iniziare con uno screening psicologico per determinare che questa decisione è una di quelle che comprendono appieno e per cui sono emotivamente preparati. Viene generalmente utilizzato solo nei casi di vitiligine avanzata, dove c’è una perdita di pigmento superiore al 50%, anche se alcuni medici possono consentirne l’uso con una percentuale inferiore quando gran parte della vitiligine è localizzata nelle aree più visibili.

Se un medico determina che un paziente è un candidato per questo trattamento, inizia il processo abbastanza semplice utilizzando una prescrizione topica chiamata etere monobenzilico di idrochinone (MBEH). È importante capire che questo è un trattamento sistemico, il che significa che una volta applicata la crema sulla pelle, causerà la depigmentazione in aree remote lontane dal sito di applicazione.

Questa ricetta è una crema composta per l’uso solo da parte di chi soffre di vitiligine estesa ed è disponibile in dosaggi del 10%, 20% (più spesso), 30% o 40%. Questa crema esiste da almeno 30 anni ed era precedentemente prodotta con il nome commerciale di “Benoquin”, ma ora è più comunemente conosciuta con il suo nome generico “monobenzone”.

Il paziente applicherà la crema due volte al giorno, magari aumentando la forza dei principi attivi e/o l’area di copertura, per un periodo di un anno o più, fino a quando la pelle normalmente pigmentata non sarà sbiadita per corrispondere alle macchie della vitiligine, creando un pallore generale aspetto esteriore. La pelle di chi ha depigmentato sembra abbastanza normale, appena chiara. Il pallore non è un bianco rigido, come molti temono, ma piuttosto un tono leggermente rosato. La protezione dal sole è importante dopo che la depigmentazione è stata completata per prevenire scottature e il ritorno della pigmentazione dai follicoli piliferi.

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